Al igual que los niños en las comunidades de cazadores-recolectores y de pastoreo, muchos niños en las sociedades occidentales prefieren el juego que imita las cosas que hacen los adultos.

Los niños pequeños viajan a mundos de fantasía todos los días, empacando imaginaciones y un juguete o dos.

Algunos niños en edad preescolar corren por los fondos oceánicos llevando versiones de juguete del personaje de dibujos animados SpongeBob SquarePants. Otros niños caminan a universos lejanos con réplicas en miniatura de los robots Star - Star R2-D2 y C-3PO. Multitudes de jóvenes vuelan sobre palos de escoba y lanzan hechizos mágicos con Harry Potter y sus amigos de Hogwarts. La lista de aventuras inverosímiles sigue y sigue.

Los padres hoy en día dan por hecho que los niños necesitan juguetes para alimentar lo que viene de manera natural: explosiones extravagantes de fantasía. Se presume que los vuelos de fantasía de los niños se disparan antes de que la escuela y las otras demandas de la vida tomen a los jóvenes hacia la Tierra.

Sin embargo, algunos investigadores consideran que el juego de fantasía infantil, que gira en torno a personajes y escenarios inventados sin relación con la vida cotidiana de los niños, está muy sobrevalorado. Desde al menos la edad en que comienzan a hablar, los pequeños anhelan oportunidades para ayudar a los padres en tareas prácticas y aprender a ser miembros productivos de sus culturas, argumentan estos investigadores.

Los nuevos hallazgos respaldan la opinión de que los niños están más orientados a ayudar que a fantasear. Los preescolares prefieren realizar actividades reales, como cortar verduras o alimentar a un bebé, que pretender hacer las mismas cosas, dicen los científicos. Incluso en el reino fantástico de los libros de ficción para niños, la realidad puede tener un lugar importante. Los jóvenes lectores de EE. UU. Muestran signos de aprender mejor de los personajes humanos que de los siempre presentes cerdos y osos parlanchines.

Los estudios de niños en sociedades tradicionales ilustran el predominio del juego basado en la realidad fuera de las culturas occidentales modernas. Los niños criados en comunidades de cazadores-recolectores, aldeas agrícolas y grupos de pastores rara vez juegan juegos de fantasía. Los niños generalmente juegan con herramientas reales, o pequeñas réplicas de herramientas, en lo que equivale a practicar para el trabajo de adultos. Los grupos de juego supervisados ​​por niños mayores representan versiones fantasiosas de lo que hacen los adultos, como compartir el botín de caza.

Según los investigadores, estas actividades se acercan mucho más a la naturaleza del juego en grupos humanos antiguos que las fantasías infantiles alimentadas por juguetes, videos y películas producidos en masa.

Entregar los implementos domésticos a los niños pequeños y preescolares y dejarlos jugar a trabajar, o permitirles ayudar en las tareas diarias, genera poca tracción entre los padres occidentales, dice la psicóloga Angeline Lillard de la Universidad de Virginia en Charlottesville. Muchos adultos, que se apoyan fuertemente en los playdates supervisados ​​por adultos, suponen que los niños en edad preescolar y los más pequeños necesitan estar protegidos de ellos mismos. Lillard sospecha que los preescolares, cuyos primeros impulsos de ayuda son rechazados por padres ansiosos, a menudo se rebelan cuando se les dice que comiencen a hacer tareas domésticas unos años después.

"A los niños les gusta hacer cosas reales porque quieren un papel en el mundo real", dice Lillard. "Nuestra sociedad se ha excedido al enfatizar la importancia de la pretensión y la fantasía para los niños pequeños".

Se realista

Lillard sospecha que la mayoría de los preescolares están de acuerdo con ella.

Más de 40 años de investigación no respaldan la opinión generalizada de que jugar juegos de simulación genera beneficios sociales o mentales especiales para los niños pequeños, escribieron Lillard y sus colegas en una revisión de 2013 en Psychological Bulletin . Los investigadores concluyeron que los estudios que rastrean a los niños hasta la adolescencia y más allá son muy necesarios para establecer los efectos beneficiosos de pretender ser otras personas o representar situaciones imaginarias.

Incluso la suposición de que los niños gravitan naturalmente hacia mundos de fantasía puede ser poco realista. Cuando se les dio una opción, los niños de 3 a 6 años que crecían en los Estados Unidos -uno de muchos países saturados de películas de superhéroes, videojuegos y figuras de acción de otro mundo- preferían realizar actividades reales que pretender hacerlo , informaron Lillard y sus colegas. en línea el 20 de junio en Developmental Science.

Cien jóvenes, la mayoría de ellos blancos y de clase media, fueron evaluados en un museo para niños, un preescolar o un laboratorio universitario. Un experimentador mostró a cada niño nueve pares de fotografías. Cada foto en un par presentaba un niño o una niña, para que coincida con el sexo del joven que se está probando. Una foto mostraba a un niño en acción. Los comportamientos representados incluían cortar verduras con un cuchillo, hablar por teléfono y alimentar con biberón al bebé. En la segunda foto, un niño diferente fingió hacer lo que el primer niño hizo de verdad.

Cuando el investigador le preguntó si preferirían, por ejemplo, cortar verduras con un cuchillo como el primer niño o pretender hacerlo como el segundo hijo, los preescolares eligieron la actividad real casi dos tercios de las veces. Entre los niños en edad preescolar, los realistas duros superaron en número a los fanáticos de la fantasía, los investigadores encontraron. Mientras que 16 niños siempre eligieron actividades reales, solo tres querían fingir en cada prueba. Igualmente llamativo es que 48 niños (incluidos siete de 26 de los niños de 3 años) eligieron al menos siete actividades reales de las nueve representadas. Solo 14 niños (principalmente los más jóvenes) seleccionaron al menos siete actividades de simulación.

Los niños a menudo decían que les gustaban las actividades reales por razones prácticas, como querer aprender cómo alimentar a los bebés para ayudar a mamá. Las actividades prácticas también fueron respaldadas por ser especialmente divertidas o novedosas. "Nunca he hablado por teléfono real", explicó un niño. Razones para elegir actividades fingidas centradas en tener miedo de la actividad real o simular que se pretende.

En un estudio preliminar de seguimiento dirigido por Lillard, 16 niñas y niños, de 3 a 6 años de edad, eligieron entre jugar con 10 objetos reales, como un microscopio, o versiones de juguete de los mismos objetos. Durante los períodos de juego de 10 minutos, los niños pasaron un promedio de aproximadamente el doble de tiempo con artículos reales. Esa preferencia por cosas reales aumentó con la edad. Los niños de tres años pasaban casi el mismo tiempo jugando con artículos genuinos y de fantasía, pero los niños mayores preferían el trato real.

Los hallazgos de Lillard ilustran que los niños quieren y necesitan experiencias reales, dice la psicóloga Thalia Goldstein de la Universidad George Mason en Fairfax, Virginia. "Las definiciones modernas de la infancia han oscilado demasiado para pensar que los niños pequeños deberían vivir en un mundo de fantasía y magia", dijo. mantiene.

Pero el juego imaginativo, incluidos los juegos de fantasía, todavía tiene valor para fomentar el crecimiento social y emocional de los jóvenes, Goldstein y Matthew Lerner de la Universidad Stony Brook en Nueva York informaron en línea el 15 de septiembre en Developmental Science.Después de participar en 24 sesiones de juego, los niños de 4 y 5 años de familias pobres fueron evaluados con empatía y otras habilidades sociales. Aquellos que jugaban juegos de simulación dramáticos (ser un superhéroe, animal o chef, por ejemplo) eran menos propensos que los niños que jugaban con bloques o leían historias a ponerse visiblemente molestos al ver a un experimentador que los niños creían que se había lastimado una rodilla o un dedo, los investigadores encontraron. Jugar juegos de simulación permitió a los niños controlar la angustia al ver al experimentador en dolor, propusieron los investigadores.

No se sabe si los juegos basados ​​en la fantasía y en la realidad configuran las habilidades sociales de los niños de diferentes maneras a largo plazo, dice Goldstein.

Verdadera ficción

Incluso en la página impresa, donde los jóvenes miran boquiabiertos a Wild Things de ojos saltones de Maurice Sendak y al bigotudo Lorax del Dr. Seuss, el mundo real ejerce una atracción especial.

Considere a los niños de 4 a 6 años que leyeron un libro de cuentos sobre un pequeño mapache que aprende a compartir con otros animales o el mismo libro de cuentos con ilustraciones de personajes humanos que aprenden a compartir. Ambas versiones contaban cómo los personajes se sentían mejor después de dar algo de lo que tenían a los demás. Un tercer grupo de niños escuchó un libro de cuentos ilustrado sobre semillas que no tenían nada que ver con el intercambio. Cada grupo consistió en 32 niños.

Sólo los niños que escucharon la historia realista mostraron una disposición general a actuar en su mensaje, informó un equipo dirigido por la psicóloga Patricia Ganea de la Universidad de Toronto en un documento publicado en línea el 2 de agosto en Developmental Science. En una prueba de la disposición de los niños a compartir cualquiera de las 10 pegatinas con un niño descrito como incapaz de participar en el experimento, los oyentes del cuento con personajes humanos bifurcaron un promedio de casi tres adhesivos, aproximadamente uno más que los niños habían donado antes del experimentar.

Los niños que escucharon historias con personajes de animales se volvieron menos generosos, compartiendo un promedio de 1.7 calcomanías después de haber donado originalmente un promedio de 2.3 calcomanías. El uso compartido de pegatinas se redujo de manera similar entre los niños que escucharon la historia de la semilla. Estos resultados concuerdan con varios estudios previos que muestran que los preescolares aplican más fácilmente el conocimiento aprendido de las historias realistas al mundo real, en comparación con la información que se encuentra en las historias de fantasía.

Incluso para las historias de ficción que son muy poco realistas, los jóvenes generalmente prefieren finales realistas, dice la psicóloga de la Universidad de Boston Melissa Kibbe y sus colegas. En un estudio del equipo publicado en línea el 15 de junio en Psychology of Aesthetics, Creativity and the Arts, un experimentador leyó 90 niños, de 4 a 6 años, una de las tres versiones ilustradas de una historia. En la historia, un niño se pierde en el camino a un autobús escolar. Una versión realista se estableció en una ciudad actual. Una versión futurista de ciencia ficción se estableció en la luna. Una versión de fantasía ocurrió en la época medieval e incluía personajes mágicos. Las historias terminaron con descripciones e ilustraciones de un niño que finalmente localizaba un autobús escolar típico, un autobús escolar futurista con cohetes a los costados o un carruaje mágico con alas de dragón.

Cuando se les dio la oportunidad, el 40 por ciento de los niños insertó un autobús escolar típico en el final de la historia de ciencia ficción y casi el 70 por ciento lo hizo para la historia de fantasía. "Los niños tienen un sesgo hacia la realidad al completar historias", dice Kibbe.

Las manos en

Fuera de las culturas occidentales, el sesgo de los niños hacia la realidad toma un giro extremo, especialmente durante el juego.

Nada lo mantiene real como un niño alegremente balanceándose alrededor de un cuchillo filoso mientras los adultos se ocupan de sus asuntos. Eso es motivo de alarma en los hogares occidentales. Pero en muchas comunidades de alimentación, los niños juegan con cuchillos e incluso machetes con la bendición de sus padres, dice el antropólogo David Lancy de la Universidad Estatal de Utah en Logan.

Lancy describe casos reportados de jóvenes de grupos de cazadores-recolectores jugando con cuchillos en su libro de 2017 Raising Children. Entre las forrajeras de Maniq que habitan en los bosques del sur de Tailandia, por ejemplo, un investigador observó a un padre que miraba con aprobación mientras su bebé gateaba sosteniendo un cuchillo tan largo como un billete de un dólar. El mismo investigador observó a una niña Maniq de 4 años sentada sola cortando pedazos de vegetación con un machete.

En el este de África, un bebé Hadza puede agarrar un cuchillo y chuparlo sin ser molestado, al menos hasta que un adulto necesite usar la herramienta. En la isla Vanatinai en el Pacífico Sur, los niños experimentan libremente con cuchillos y trozos de leña de las fogatas.

Sí, los accidentes ocurren. Eso no significa que los padres cazadores-recolectores sean despreocupados o indiferentes hacia sus hijos, dice Lancy. En estas sociedades igualitarias, donde compartir comida y otros recursos es la norma, los padres creen que es incorrecto imponer su voluntad a cualquier persona, incluidos los niños. Los adultos cazadores-recolectores suponen que un niño aprende mejor a través de la exploración práctica, a veces arriesgada, por sí misma y en grupos con otros niños. De esa manera, según el pensamiento de los adultos, los jóvenes desarrollan el ingenio, la creatividad y la determinación. Los cortes y las quemaduras autoinfligidas representan oportunidades de aprendizaje.

En muchas sociedades, los adultos hacen herramientas en miniatura para que los niños jueguen o les den a los niños herramientas para usar como juguetes. Por ejemplo, se observó que los niños inuit imitaban la caza de focas con artículos proporcionados por los padres, como piezas de piel de foca y arpones en miniatura. Las niñas de la tribu Conambo de Ecuador moldean las bolas de arcilla proporcionadas por sus madres en varias formas como primer paso para convertirse en alfareros.

Los juegos y juguetes infantiles en grupos de forrajeo y aldeas agrícolas, como en las naciones occidentales, reflejan valores culturales. Los niños cazadores-recolectores rara vez participan en juegos bruscos o competitivos. De hecho, se desaconseja la competencia. Estos niños inventan juegos sin ganadores, como arrojar una pluma cargada al aire y voltear la pluma hacia arriba a medida que desciende. Los niños de muchos pueblos agrícolas y sociedades de pastores juegan con formas básicas de canicas, en las que cada jugador dispara un objeto duro contra objetos similares para expulsar a los objetivos de un área definida. Las reglas cambian constantemente ya que los jugadores deciden entre ellos lo que cuenta y lo que no.

Los niños de las sociedades tradicionales no inventan personajes fantásticos con los que jugar, dice Lancy. Considere el juego imaginativo entre los niños de las forrajeras de Aka en la República Centroafricana. Estos niños pueden pretender ser animales del bosque, pero los animales son criaturas de los alrededores de los niños, como el antílope. Los niños apuntan a tomar la perspectiva de los animales para determinar qué ruta seguir mientras exploran, dice el antropólogo Adam Boyette de la Universidad de Duke. Los jóvenes Aka fingen ser espíritus de los que los adultos les contaron a los niños. De esta manera, los niños se familiarizan con las creencias y rituales de la comunidad.

Las actividades infantiles de Aka están orientadas al trabajo de adultos, dice Boyette. Las niñas comienzan a buscar comida en los primeros años de vida. Los niños tardan muchos años en dominar tareas peligrosas, como trepar a los árboles para asaltar la miel de los nidos de abejas (SN: 20/8/16, p.10). Alrededor de los 7 años, los niños comienzan a jugar juegos de caza y se gradúan en verdaderas cacerías cuando eran adolescentes.

En 33 sociedades cazadoras-recolectoras de todo el mundo, los padres generalmente llevan a los niños de 1 a 2 años en expediciones de alimentación y les dan a los niños versiones de herramientas para manipular, informó la psicóloga Sheina Lew-Levy de la Universidad de Cambridge y sus colegas en la naturaleza humana de diciembre. Grupos de niños de diferentes edades juegan versiones ficticias de lo que los adultos hacen y obtienen en una práctica real en tareas como la fabricación de herramientas. Los jóvenes en general se convierten en coleccionistas de alimentos competentes y fabricantes de herramientas noveles entre los 8 y los 12 años, concluyen los investigadores. Los adultos, pero no necesariamente los padres, comienzan a enseñar habilidades de cacería y fabricación de herramientas complejas a los adolescentes. Para el informe, el grupo de Lew-Levy revisó 58 artículos sobre el aprendizaje infantil entre cazadores-recolectores, la mayoría publicados desde 2000.

"Hay una línea difusa entre el trabajo y el juego en las sociedades de forrajeo porque los niños ensayan constantemente papeles de adultos jugando", dice Boyette.

Los niños en las sociedades occidentales pueden mezclar provechosamente la fantasía con ensayos lúdicos para tareas adultas, observa Goldstein, de George Mason, quien fue un actor de teatro profesional antes de optar por un trabajo académico más estable. "Mi hijo de 5 años nunca está más feliz que cuando está ayudando a visitarnos en el supermercado", dice ella. "Pero también le gusta fingir ser un robot, y a veces un robot que nos visita en la tienda de comestibles".

No demasiado lejos en el futuro, los niños en edad preescolar que se hacen pasar por robots pueden encontrarse con robots reales que llevan a cabo los registros de la tienda de comestibles. El tiempo de juego nunca será el mismo. 

Fuente: Science News