El avance, impulsado por el descubrimiento de enzimas comedores de plástico en un basurero japonés, podría ayudar a resolver la crisis mundial de contaminación por plástico.

Los científicos han creado una enzima mutante que descompone las botellas de bebidas plásticas, por accidente. El avance podría ayudar a resolver la crisis mundial de contaminación por plástico al permitir por primera vez el reciclaje completo de botellas.

La nueva investigación fue impulsada por el descubrimiento en 2016 de la primera bacteria que había evolucionado naturalmente para comer plástico , en un basurero en Japón. Los científicos ahora han revelado la estructura detallada de la enzima crucial producida por el error.

El equipo internacional luego modificó la enzima para ver cómo había evolucionado, pero las pruebas mostraron que inadvertidamente habían hecho que la molécula fuera aún mejor para descomponer el plástico de PET (tereftalato de polietileno) utilizado para botellas de refrescos. "Lo que realmente resultó fue que mejoramos la enzima, lo cual fue un poco sorprendente", dijo el profesor John McGeehan, de la Universidad de Portsmouth, Reino Unido, quien dirigió la investigación. "Es genial y un hallazgo real".

La enzima mutante tarda unos días en comenzar a descomponer el plástico, mucho más rápido que los siglos que lleva en los océanos. Pero los investigadores son optimistas de que esto se puede acelerar aún más y convertirse en un proceso viable a gran escala.

"Lo que esperamos hacer es utilizar esta enzima para convertir este plástico nuevamente en sus componentes originales, para que podamos reciclarlo literalmente hasta convertirlo en plástico", dijo McGeehan. "Significa que no necesitaremos desenterrar más petróleo y, fundamentalmente, debería reducir la cantidad de plástico en el medioambiente".

Aproximadamente 1 millón de botellas de plástico se venden por minuto en todo el mundo y, con solo el 14% reciclado , muchas terminan en los océanos donde han contaminado incluso las partes más remotas , dañando la vida marina y potencialmente a las personas que comen mariscos. "Es increíblemente resistente a la degradación. Algunas de esas imágenes son horribles ", dijo McGeehan. "Es uno de estos materiales maravillosos que se ha hecho demasiado bien".

Sin embargo, actualmente incluso aquellas botellas que se reciclan solo pueden convertirse en fibras opacas para la ropa o alfombras. La nueva enzima indica una forma de reciclar las botellas de plástico transparente en botellas de plástico transparente, lo que podría reducir la necesidad de producir plástico nuevo.

"Siempre te enfrentas al hecho de que el petróleo es barato, por lo que el PET virgen es barato", dijo McGeehan. "Es muy fácil para los fabricantes generar más de esas cosas, en lugar de intentar reciclar. Pero creo que hay un conductor público aquí: la percepción está cambiando tanto que las empresas están empezando a ver cómo pueden reciclarlas adecuadamente”.

Fuente: The Guardian